Pourquoi Earl Scruggs était le Beethoven du banjo | La musique

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L'année dernière, j'ai passé deux mois à étudier le bluegrass en Caroline du Nord et j'ai appris qu'il y a un morceau auquel vous ne demandez jamais à un joueur de banjo de jouer pour vous. Foggy Mountain Breakdown, le plus célèbre instrumental d'Earl Scruggs, est un air si familier, si souvent joué, que le simple fait de le suggérer lors d'un jam fera de vous un idiot novice. C'est l'équivalent de s'identifier comme Trekkie, lorsque le terme correct est Trekker.

Si vous connaissez une mélodie de banjo – enfin, si vous n'en connaissez qu'une -, c'est probablement Dueling Banjos, et vous l'avez probablement entendue dans le film Deliverance, ou dans l'une des infinies pastiches que vous pouvez maintenant regarder sur YouTube (mon préféré est celui de Père Ted). Mais si vous en connaissez deux, l’autre, je vous parierai maintenant, a été écrit par Earl Scruggs. Scruggs a été le joueur de banjo le plus influent de tous les temps: Bach, Beethoven et Bob Dylan, deux joueurs du banjo. Il a été le pionnier du style de sélection à trois doigts, responsable du son que vous entendez chaque fois que vous pensez au son retentissant des doigts de la flotte de l'instrument. Jusque-là, les joueurs de banjo jouaient dans le style "clawhammer" traditionnel. L'utilisation du troisième doigt par Scruggs lui permettait de jouer les arpèges de base que nous associons à la musique de banjo aujourd'hui.

Et c’est sa virtuosité qui a amené le banjo au premier plan de la musique country émergente des années 1940, où elle était auparavant un instrument d’accompagnement (tout comme la guitare ou le gee-tar, comme on dit dans les montagnes). Cette nouvelle musique s'appelait bluegrass et Scruggs en a fait le banjo. Comme l’a écrit le comédien Steve Martin, l’année dernière, dans un hommage à son mentor de bluegrass: "Peu de joueurs ont changé la façon dont nous entendons un instrument comme Earl, le plaçant dans une catégorie avec Miles Davis, Louis Armstrong, Chet Atkins et Jim Hendrix. " L'héritage de Scruggs est un son que Martin pourrait décrire en un seul mot: "Unmistakable".

J'ai visité Shelby, où est né Scruggs, lors de mes voyages dans le bluegrass. Ce n’était pas l’endroit le plus excitant à visiter: une rue principale typique où il faut se rendre d’un parking à l’autre pour faire du shopping; Un événement annuel populaire est son festival de la bouillie du foie. Mais il connaît sa place sur la carte et c'est pourquoi la première chose que vous voyez lorsque vous entrez dans les limites de sa ville est le panneau proclamant "Lieu de naissance de Earl Scruggs". Aujourd'hui, tout le monde dans cette ville qui possède un banjo se rendra sur son porche pour rendre hommage. Et, je suppose, pour une fois, il y aura une amnistie sur Foggy Mountain Breakdown.